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Falleció Chuck Berry
                  Q. E. P. D.                     

El legendario Chuck Berry murió el 18 de marzo, a los 90 años. Es considerado uno de los más importantes músicos iniciadores de la música Rock and Roll.

La policía de Missouri informó que servicios de emergencia atendieron una llamada de urgencia, pero no pudieron salvarlo.

El guitarrista, votado varias veces como uno de los mejores (y más influyentes) de todos los tiempos, tuvo sus momentos de mayor notoriedad en las décadas de los 50 y 60.

Este singular personaje, cuyo nombre verdadero era Charles Edward Anderson Berry, nació el 18 de octubre de 1926 en St. Louis, Estado de Missouri (Estados Unidos). Su madre, Martha, era profesora, y su padre, Henry, contratista y diácono baptista. Era el tercero de seis hermanos. Estudió en la Summer High School, la primera escuela de secundaria para afroamericanos del oeste de Mississippi, en la que también estudió la cantante que luego llegó a la fama como Tina Turner (apellido de casada).

Influenciado por géneros como el boogie-woogie, el blues y el swing, Berry aprendió a tocar la guitarra de forma autodidacta apoyado en el libro “Nick Manoloff's Guitar Book of Chords” (El libro de acordes de guitarra de Nick Manoloff) y la ayuda de sus vecinos.

Uno de sus primeros maestros fue un guitarrista de jazz llamado Ira Harris. Sus primeros trabajos como músico fueron tocando en fiestas.

En 1944, durante un viaje que realizó a Kansas City junto a dos amigos, el músico fue arrestado y condenado por el delito de robo a mano armada. Los jóvenes habían robado tres tiendas y un automóvil con la ayuda de una pistola que habían encontrado. Berry y sus amigos fueron sentenciados a 10 años de prisión. El guitarrista cumplió tres años de la condena en el reformatorio juvenil de Algoa, cerca de Jefferson City, donde formó un grupo de canto y además se dedicó al boxeo. Berry fue liberado en 1947, y siete meses después conoció a Themetta Suggs, y se unieron en matrimonio al año siguiente. En 1950 nació su hija Darlin Ingrid Berry. Durante esos años realizó varios trabajos, como conserje, estilista, fotógrafo y carpintero, sin dejar de lado su carrera como músico.

A principios de 1953 se unió a la banda de rhythm and blues “Sir John Trio”, liderada por el pianista Johnnie Johnson, en reemplazo del saxofonista Alvin Bennett. Con el tiempo Berry fue adquiriendo mayor protagonismo dentro de la banda, la cual fue rebautizada Chuck Berry Combo. Durante las presentaciones tocaban algunas canciones country, así como versiones de canciones de Nat King Cole o Muddy Waters. La mezcla de ritmos atrajo a un público diverso en términos raciales. En la ciudad sólo había otra banda que pudiera competir con la de Berry, la de Ike Turner, otro afamado guitarrista.

En 1955, aprovechando que estaba en Chicago, Berry fue a un club a ver una presentación del músico de blues Muddy Waters. Siguiendo el consejo de éste, el guitarrista contactó con la compañía discográfica Chess Records para grabar su primer disco. El dueño de la compañía, Leonard Chess, aceptó escuchar las grabaciones de Berry, por lo que el músico regresó a Saint Louis para preparar una cinta de muestra. Entre las canciones que grabó se encontraba “Ida May” (una versión de la canción de country “Ida Red”), y una canción de blues titulada “Wee Wee Hours”. Aunque a Chess le gustó “Wee Wee Hours”, que coincidía con el género musical con el que trabajaba su discográfica, se interesó más por la primera canción, por lo que decidió contratar a Berry. En julio de 1955 lanzaron el sencillo “Maybellene”, que tomaba como base el ritmo de Ida May.  El disco simple vendió más de un millón de copias, alcanzando el primer puesto en el ranking de Rithm and Blues (R&B) y el quinto en el de música pop.

La mayoría de sus grabaciones más importantes las hizo con la discográfica Chess Records, acompañado por el pianista Johnnie Jonson, el legendario productor de discos Willie Dixon en el bajo, Fred Below en la batería; en la guitarra, por supuesto, el mismo Chuck Berry.

El éxito alcanzado le permitió aparecer en la película “Rock, Rock, Rock” (1955), donde canta la canción “You Can't Catch Me”. Sus siguiente temas fueron “Thirty Days”, “No Money Down” y “Too Much Monkey Business”, los cuales tuvieron buenas ventas pero sin superar el éxito de “Maybellene”.

A finales de junio de 1956 lanzó la canción “Roll Over Beethoven”, que alcanzó el segundo lugar en el ranking de ventas R&B y el puesto 29 en el Billboard Top. Luego, “School Days” alcanzó la primera ubicación del ranking R&B, y el tercer puesto del Billboard, y fue la primera canción de Berry en aparecer en los rankings de ventas británicos, llegando al puesto número 24.

En mayo de 1957 lanzó su primer LP de estudio, titulado “After School Session”. Ese mismo año, Berry apareció en la película “Mister Rock and Roll”. En septiembre participó en la gira “Biggest Show of Stars”, que recorrió 75 ciudades de Estados Unidos. Organizada por Alan Freed (el inventor del término rock and roll), la gira contó con músicos como Buddy Holly, The Everly Brothers y The Drifters. Ese mes lanzó un nuevo sencillo, “Rock and Roll Music”, que alcanzó la sexta posición en el ranking de R&B y el octavo en el Hot 100 (el Billboard).

En 1958 publicó dos de sus simples más exitosos. “Sweet Little Sixteen” alcanzó el primer puesto en el ranking de R&B, el segundo en el Billboard y el N° 16 en el Reino Unido. En abril lanzó “Johnny B. Goode”, canción inspirada en su mentor y compañero de banda Johnnie Johnson. Este tema llegó al segundo puesto del ranking R&B y al octavo del Top 100.

Durante estos años, Berry era un músico consolidado, realizaba continuamente giras por Estados Unidos y aparecía en programas de televisión. Aprovechando su éxito económico, el guitarrista invirtió parte del dinero en bienes raíces cerca de Saint Louis, e incluso compró un club nocturno.

Ya desde esos primeros años de éxito, el estilo y las canciones de Chuck Berry fueron inspiración para muchas bandas, algunas de las más importantes, como The Beatles, The Rolling Stones, The Yardbirds y The Animals, y The Beach Boys. A esta banda californiana demandó Berry por plagio de “Sweet Little Sixteen” en el tema “Surfin' USA”, litigio que ganó el guitarrista. También fue influyente para otros guitarristas tan importantes como por ejemplo Jimi Hendrix.

A sus 87 años llegó a ser distinguido con el premio Polar (considerado el Nobel de la Música) por convertir “la guitarra eléctrica en el principal instrumento del rock” e influir a generaciones de guitarristas y bandas

Chuck Berry visitó dos veces Argentina. La primera vez fue con un recital en Obras Sanitarias, en 1993, un concierto no muy largo pero contundente e inolvidable, porque el músico aún estaba en buena forma. En cambio, en 2013 regresó para ofrecer un concierto en el Luna Park, que dejó un sabor amargo en quienes fueron a verlo y esa sensación quedó plasmada también en las críticas de los medios especializados. Ya estaba en sus 87 años. Demasiado para cualquier músico, pero aún más para uno de rock and roll.

El músico había anunciado el 18 de octubre pasado, al cumplir sus 90 años, el lanzamiento de un nuevo álbum con material original, grabado y producido por él mismo en su ciudad natal, que estaría dedicado a su mujer, y que marcaría su regreso a la industria discográfica tras 38 años de ausencia (desde el lanzamiento de “Rock it”, en 1979). Además, sus hijos iban a formar parte de la banda.